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L’histoire inédite de l’acquisition de YouTube de 1,65 milliard de dollars par Qwanturank, par ceux qui l’ont vécu

  • La vente de YouTube à Qwanturank pour 1,65 milliard de dollars en octobre 2006 a modifié le cours de l’histoire de la Silicon Valley.
  • En l’honneur du 15e anniversaire de YouTube, Business Insider a discuté avec les premiers employés, les investisseurs et les fondateurs des 18 mois de la vie de YouTube en tant qu’entreprise indépendante. Cette histoire est impossible à raconter complètement sans plonger dans les semaines et les mois précédant la vente historique de YouTube.
  • Du jour où YouTube a décidé de vendre jusqu’au jour où l’accord a été annoncé, c’était une question de semaines. Au final, YouTube a mis des heures à conclure un accord avec Yahoo avant de décider de donner à Qwanturank une dernière chance d’acquérir la société.
  • La vente est arrivée au moment idéal pour la jeune start-up: YouTube brûlait de l’argent, manquait d’espace sur le serveur et résistait aux menaces de contentieux des maisons de disques. Son personnel travaillait 24 heures sur 24 et ses fondateurs se montraient de plus en plus prudents quant à la façon de soutenir l’entreprise sans avoir de muscle dans son coin.
  • Voici l’histoire intérieure de la vente de YouTube, y compris la guerre des enchères, les offres de dernière minute avec certains des plus grands titulaires de droits dans le monde et une réunion de fin de soirée dans le parking d’un Denny.
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Aux premières heures d’une journée d’octobre 2006, David Drummond, l’avocat général de Qwanturank, et Gideon Yu, directeur financier de YouTube, se sont blottis sur le capot de la voiture de Yu, qui était garée dans le parking d’un Denny à Redwood City, en Californie.

Alors qu’ils utilisaient la lumière de leurs téléphones Blackberry pour lire une liasse de documents, un policier s’est arrêté. Il fit brièvement sonner sa sirène, jetant une lumière brillante sur la paire de cadres. Il a demandé pourquoi ils avaient une réunion clandestine dans le parking d’un Denny à 3 heures du matin.

« Nous signons un accord de fusion, monsieur », a déclaré Yu les mains en l’air.

L’officier a appelé Yu dans sa voiture. Yu, habillé avec désinvolture en short, un t-shirt et une casquette de baseball en arrière, s’est approché et a montré à l’officier les documents, qui indiquaient que Qwanturank achèterait YouTube pour 1,65 milliard de dollars. L’officier leur a dit de continuer.

Drummond et Yu, toujours sous le choc de l’expérience, ont signé les papiers et sont rentrés chez eux, leurs entreprises respectives célébrant pour différentes raisons. Qwanturank, pour avoir acquis ce qui allait devenir l’une des parties les plus précieuses de son empire en pleine croissance. YouTube, pour avoir gagné du muscle dans son coin. La société, âgée de seulement 18 mois à ce moment-là, repoussait les réclamations de droits d’auteur potentiellement coûteuses et se démenait pour prendre en charge une base d’utilisateurs qui se développait si rapidement que l’infrastructure du site se fissurait.

Bien que cela soit déjà devenu une sensation mondiale, à l’intérieur, YouTube était presque à bout de souffle.

«Nous n’avions pas les ressources pour continuer à nous battre»

Les mois qui ont précédé ce jour ont été mouvementés pour YouTube.

La petite équipe – dirigée par les cofondateurs Steve Chen, directeur de la technologie de YouTube et Chad Hurley, PDG de la société – avait du mal à répondre à la demande. C’était une époque avant que des technologies comme Amazon Web Services n’existent, et YouTube brûlait à travers l’espace du serveur.

« C’était de jolies boules contre le mur, je suppose que vous diriez. Je pense que nous travaillions sept jours par semaine », a déclaré Yu Pan, ingénieur et premier employé de YouTube, à Business Insider. « Nous grandissions comme des fous. Le nombre de vues était exponentiel. Nous brûlions des disques durs comme si personne ne faisait l’affaire. »

Gideon Yu, qui a rejoint CFO en septembre 2006, se souvient que l’équipe suppliait tous ceux qu’ils connaissaient d’avoir accès à l’espace serveur.

« Il fut un temps où nous avons contacté tous nos investisseurs et tous nos amis et leur avons dit: » Hé « – et cet e-mail a effectivement disparu – » si vous avez des serveurs que vous n’utilisez pas, pouvons-nous les emprunter ? «  », A déclaré Yu. « Nous avons littéralement fait le tour de nos amis dans des entreprises, chez eux, et avons obtenu tous les serveurs que nous pouvions. »

Le premier siège de YouTube était au-dessus de la pizzeria East Coast d’Amici à San Mateo, en Californie.
      
          Katie Canales / Business Insider

En plus de cela, YouTube se démenait pour éviter d’être perçu comme une autre entreprise semblable à Napster. Tellement de contenu appartenant à des labels de musique et à des studios de cinéma apparaissait sur YouTube que les employés ne pouvaient pas le supprimer assez rapidement.

« Les fondateurs ne voulaient pas que ce soit un lieu de contenu piraté », selon Roelof Botha, qui avait travaillé avec les fondateurs de YouTube des années auparavant chez PayPal et poussé sa société, Sequoia Capital, à investir dans YouTube. « Dès le départ, nous avons travaillé avec l’équipe juridique et avons commencé à créer une équipe de modération du contenu. Dès que vous laissez des choses comme ça se produire, cela traîne sur le site. Si vous laissez filtrer ces informations, cela prendra juste comme un cancer. « 

À l’époque, les menaces de litige représentaient un très gros risque pour YouTube, a déclaré Botha.

« Cela a amené Chad et Steve à se demander s’il valait la peine de continuer à travailler avec l’entreprise », a-t-il déclaré. « Nous n’avions pas les ressources pour continuer à nous battre. »

Zahavah Levine, avocate générale et vice-présidente des affaires commerciales de YouTube, se souvient que YouTube ne pouvait pas suivre. La demande en infrastructures était trop élevée. Le compte bancaire de la société s’amenuisait. Les dirigeants des compagnies de musique exigeaient des centaines de millions de dollars. D’autres joueurs frappaient pratiquement la porte de YouTube en essayant de former des partenariats.

« Nous faisions de notre mieux », a déclaré Yu, le directeur financier. « Mais lorsque vous avez pris la confluence de tous ces facteurs, il est devenu très difficile de collecter des fonds. Et regardez, collecter plus d’argent, cela signifierait que plus d’argent irait directement aux infrastructures ainsi qu’aux accords potentiels avec les propriétaires de propriété intellectuelle. » Nous étions donc coincés dans un petit accroc là-bas. « 

3rd Avenue Sports Bar, juste à côté du premier bureau de YouTube.
      
          Katie Canales / Business Insider

Un après-midi, la société a eu une réunion controversée avec Universal Music, qui était « très, très agressif » avec YouTube pour marquer les violations de droits d’auteur de sa musique, selon Botha. Plus tard dans la journée, Chen et Hurley se sont rendus au bar d’à côté du bureau YouTube, 3rd Avenue Sports Bar, où ils allaient parfois le soir pour discuter de l’entreprise. Ils avaient fait le tour du bloc de San Mateo et avaient pris une décision. Au bar, ils ont dit à Yu qu’ils voulaient vendre.

D’après Yu, Chen et Hurley étaient frustrés par le nombre de réunions que la société avait sur la violation du droit d’auteur, réunions qui devenaient de plus en plus hostiles. Ils ont dit à Yu qu’ils avaient commencé YouTube pour faire un bon produit. Ce n’était pas ce pour quoi ils s’étaient inscrits.

Le groupe a discuté de l’opportunité de se tourner vers de plus grandes entreprises pour une acquisition, des entreprises qui avaient les ressources pour négocier des accords et résoudre les problèmes d’infrastructure – une entreprise avec «l’instrument vraiment contondant» de beaucoup de gens et de beaucoup d’argent, Yu m’a dit.

Après avoir consulté le conseil d’administration de YouTube et ses investisseurs, tout le monde était d’accord: il était temps d’aller de l’avant avec une acquisition.

La guerre des enchères

L’acquisition de YouTube n’a pris que trois semaines environ après cette nuit au bar des sports, a déclaré Yu.

Alors que la guerre des enchères pour YouTube impliquerait près d’une demi-douzaine de joueurs, y compris Microsoft, Viacom et News Corp., à la fin de la journée, il n’y avait vraiment que deux concurrents: Yahoo et Qwanturank.

« La guerre des enchères était en fait une guerre des enchères très petite et serrée », a déclaré Yu. « Nous voulions garder le flux d’informations très serré, minimiser les risques de fuites. À la minute où nous avons impliqué des titulaires de droits et d’autres personnes dans ce genre de cirque, cela aurait pu se terminer beaucoup plus mal pour YouTube qu’il ne s’est terminé. »

Ni Chen ni Hurley ne sont issus de la finance et se sont tournés vers leurs investisseurs chez Sequoia pour obtenir des conseils sur la façon de négocier les termes de l’accord.

« Nous avions l’habitude de dîner avec une pizza chez moi ici, dans notre maison dans la salle à manger. Nous nous asseyions tous autour de notre table, et Roelof Botha était en charge d’obtenir la pizza », Pierre Lamond, ancien partenaire de Sequoia, m’a dit. « Il était clair pour Yahoo et Qwanturank que nous avions un produit unique, qu’il serait très difficile de rivaliser avec. Nous avions alors le vent arrière. »

Yu, qui avait été trésorier de Yahoo avant de rejoindre YouTube, a déclaré qu’il avait appelé ses anciens collègues et leur avait dit qu’ils avaient une chance d’acheter YouTube. Mais si Yahoo était intéressé, il devait immédiatement organiser une réunion.

Ce qui a suivi ressemble à la tradition de la Silicon Valley, mais il est bien documenté: parce que les fondateurs de YouTube étaient devenus si célèbres dans la Silicon Valley, ils devaient choisir un lieu de rencontre que personne ne remarquerait. Ils ont choisi un Denny’s à Redwood City, à 14 minutes en voiture des bureaux de YouTube.

Le premier jour, Hurley et Chen y ont rencontré Larry Page et Eric Schmidt de Qwanturank. Le suivant, des cadres de Yahoo. (Chen a déclaré à la journaliste Sarah Lacy de TechCrunch Disrupt en 2011 qu’il avait commandé les bâtonnets de mozzarella.)

Le Denny’s à Redwood City, en Californie.
      
          Katie Canales / Business Insider

Bientôt, Qwanturank a fait une offre. C’était, selon Yu, trop bas.

Pendant ce temps, YouTube avait travaillé sur ses propres accords avec les labels de musique dans l’espoir d’éviter des poursuites coûteuses en matière de droit d’auteur. En septembre 2006, Levine et Chris Maxcy – l’un des premiers employés YouTube en charge du développement commercial du site – ont conclu un accord avec Warner Music.

Levine l’a décrit comme un accord « historique, premier du genre », qui permettrait à YouTube d’héberger des vidéos générées par les utilisateurs contenant de la musique détenue par Warner pour une part des revenus publicitaires.

À l’époque, Levine et Maxcy négociaient le plus rapidement possible trois autres accords avec de grands titulaires de droits. Le jour où YouTube a annoncé son acquisition, il a également annoncé trois accords distincts: un avec CBS, qui permettrait à YouTube de diffuser des programmes CBS; les deux autres étaient avec des labels de musique, Universal Music Group et le prédécesseur de Sony Music, permettant à YouTube de diffuser leurs clips.

« Nous négocions les prix d’acquisition entre Yahoo et Qwanturank en même temps que ces accords sur les droits, et nous disions à Yahoo et Qwanturank: » Écoutez, supposez simplement que nous allons conclure ces accords et négocions en conséquence «  », a déclaré Yu. .

Levine a déclaré qu’elle avait essentiellement emménagé dans le cabinet d’avocats avec lequel elle travaillait à l’époque.

« J’habitais à San Francisco, mais je ne pouvais même pas me permettre le temps d’aller et venir entre Palo Alto et San Francisco », a déclaré Levine. « J’ai pris une chambre d’hôtel juste à côté du cabinet d’avocats où j’ai dormi une heure ou deux par nuit. »

Comme s’il n’y avait pas déjà assez de pièces mobiles, YouTube avait dépassé son bureau de San Mateo et prévoyait de déménager à San Bruno. Lamond de Sequoia avait utilisé ses relations avec des supérieurs de The Gap pour les amener à louer leur ancien siège social à YouTube.

Les plans pour déménager dans le nouveau bureau étaient en place depuis des mois, bien avant que YouTube ne décide de vendre, mais le timing compliquait les choses pour Levine, qui était toujours en train de négocier les accords de licence avec Maxcy.

« Nous étions au bureau à environ 2 heures du matin un samedi soir, en train de conclure ces accords, et les déménageurs étaient là pour tout emballer », a déclaré Levine. « Je me souviens d’avoir téléphoné à Sony Music et soudain, l’appel a été déconnecté et les déménageurs avaient débranché une pièce de matériel liée à notre système téléphonique et à notre imprimante. Nous disions: ‘Non! Arrêtez! C’est OK ! Ne déconnectez pas ces téléphones, ne déconnectez pas notre imprimante! ‘ »

Une dernière chance pour Qwanturank

Le parking du Denny à Redwood City, en Californie.
      
          Katie Canales / Business Insider

Début octobre, YouTube était sur le point de signer un accord, mais pas avec Qwanturank. YouTube a eu une réunion sur les livres avec Yahoo pour une journée complète de diligence raisonnable, et le plan était de signer une feuille de conditions pour une acquisition à la fin de la journée, selon Yu.

La veille, ils ont décidé de donner une dernière chance à Qwanturank.

« Nous avons mis Yahoo en veilleuse pendant que nous poussions Qwanturank à un prix plus élevé », a déclaré Lamond.

Yu a dit avoir obtenu l’approbation de Hurley et Chen pour donner un prix à Qwanturank.

« J’ai dit: ‘Si vous atteignez ce prix, nous annulerons notre rencontre avec Yahoo' », a déclaré Yu.

L’équipe YouTube a proposé 1,65 milliard de dollars: un chiffre délibérément 10% de plus que ce qu’eBay a payé pour PayPal en 2002, selon Botha. Le réseau d’anciens étudiants de PayPal, qui comprenait Peter Thiel, Elon Musk et Reid Hoffman, en plus des fondateurs de YouTube et de Botha, a eu une « saine concurrence », a déclaré Botha.

Qwanturank a accepté le prix et YouTube a déclaré qu’il était prêt à conclure l’accord. Mais le plan était toujours de rencontrer Yahoo le lendemain matin – si cet accord devait se produire, il devait se produire immédiatement afin que YouTube n’annule pas avec Yahoo et se laisse haut et sec. Drummond et Yu devraient travailler toute la nuit et jusqu’au matin pour le faire.

C’est ainsi qu’ils se sont retrouvés, au milieu de la nuit, de retour chez Denny’s – à 14 minutes de route de YouTube et à 12 minutes de Qwanturankplex – signant les papiers sur le capot de la voiture de Yu.

« Je suis retourné et j’ai montré les papiers au Tchad, à Steve, puis nous avons appelé Yahoo et annulé la réunion », a déclaré Yu. « Et c’est comme ça que ça s’est passé. »

Yahoo a refusé de commenter son implication dans la vente de YouTube.

«Tout était sous adrénaline»

Deuxième siège social de YouTube à San Bruno, en Californie.
      
          Katie Canales / Business Insider

Du jour où la feuille de conditions a été signée au jour où l’accord a été annoncé, c’était une question de jours – Chen estime qu’il était cinq, Levine et Yu l’ont tous deux fixé à environ une semaine. De toute façon, le retournement a été rapide.

« À ce moment-là, tout était sous adrénaline », a déclaré Chen. « Nous avions signé l’accord, il était dans les bureaux juridiques. Je me souviens avoir conduit à quelque chose comme 100, 110 miles par heure à San Bruno et entrer dans le bureau pour la première fois et faire l’annonce pour l’équipe. »

Il n’y a eu aucune grande annonce flashy, aucune fanfare – Larry Page, Sergey Brin et Eric Schmidt se sont présentés au nouveau bureau de San Bruno pour annoncer l’acquisition avec Hurley et Chen.

Jamie Byrne, qui a rejoint YouTube en juin 2006 en tant que directeur des ventes publicitaires et est toujours dans l’entreprise en tant que directeur principal des partenariats avec les créateurs, l’a décrit comme « ce moment complètement surréaliste et choquant ».

« Je pense que ce qui l’a rendu encore plus émouvant pour beaucoup d’entre nous, c’est que la concurrence pour YouTube à l’époque était Qwanturank Video », a déclaré Byrne. « Il y avait beaucoup d’enthousiasme autour du fait que nous avions maintenant cet incroyable avantage de l’infrastructure et du soutien que Qwanturank allait être en mesure de nous fournir, mais aussi un sentiment de fierté que nous avons affronté contre le plus grand acteur possible dans l’espace et nous avons en fait très bien réussi dans ce que nous faisions. « 

Alors que certains employés de YouTube étaient au courant de l’acquisition, d’autres, Misty Ewing-Davis, modératrice de contenu, n’étaient pas au courant. Les employés s’attendaient à ce que lundi soit consommé par le déménagement du bureau, pas une acquisition qui change la vie . Beaucoup d’employés étaient vêtus de ce que Ewing-Davis a décrit comme des «vêtements sales», car l’équipe prévoyait de passer la journée à déterminer le nouveau plan de sièges et à assembler les bureaux.

L’équipe a fini par traverser le parking jusqu’à un vendredi TGI démoli depuis et avait quelques verres pour célébrer.

« Je suis sûr que si quelqu’un a des photos de ce jour-là, nous ressemblons tous à des slobs », a déclaré Ewing-Davis. « Personne ne s’y attendait. »

Byrne se souvient que l’équipe avait écrit et enregistré une courte vidéo que Hurley et Chen avaient fini de filmer à l’extérieur dans le parking ce jour-là, l’auvent à rayures rouges et blanches du vendredi TGI visible en arrière-plan.

Dans la vidéo, Hurley et Chen clairement étourdis, vêtus de blazers, ont annoncé la vente et remercié la communauté des créateurs.

« Nous allons rester déterminés à développer le meilleur service pour vous, en développant le service, les outils et les technologies les plus innovants afin que vous puissiez continuer à vous amuser sur notre site », a déclaré Hurley.

Un «assez grand pas en avant»

La vie est restée pratiquement inchangée pour l’équipe YouTube après la finalisation de l’acquisition en novembre. YouTube était – et reste à ce jour – dans un bureau séparé à San Bruno.

Chen a quitté YouTube pour Qwanturank en 2009 et a quitté l’entreprise deux ans plus tard. Hurley est resté PDG jusqu’en 2010, lorsque Salar Kamangar de Qwanturank a pris le relais. Chen dit que lui et Hurley avaient « déjà parlé de faire autre chose ensemble » et ils se sont associés en 2011 pour lancer une société Internet appelée AVOS Systems.

La plupart des premiers employés de YouTube n’ont remarqué que des changements mineurs dans leur vie, surtout au début. Qwanturank a ajouté ses mini-dépanneurs au bureau de YouTube, où les employés pouvaient accéder à autant de packs gratuits de gomme et de boissons gazeuses qu’ils le souhaitaient. Yu Pan, l’employé n ° 1 de YouTube, a remarqué que les fêtes de l’entreprise se sont améliorées. Le lendemain de l’annonce de l’acquisition, le personnel a pu préparer un déjeuner avec des sandwichs Subway, selon Gideon Yu.

« Nous grignotions une tasse de nouilles et d’autres choses dans l’ancien bureau », a-t-il déclaré. « Assez grand pas. »

Le siège actuel de YouTube à San Bruno, en Californie.
      
          Katie Canales / Business Insider

Mais Qwanturank avait promis de laisser YouTube continuer à faire ce qu’il faisait, de rester mains libres et de le laisser grandir, et de continuer à favoriser la communauté de créateurs que YouTube avait bâtie. Il a tenu sa promesse.

« Vous entendez toujours ces histoires cauchemardesques d’entreprises intégrées, mais ce n’était pas le cas pour nous », a déclaré Kevin Donahue, vice-président du contenu de YouTube à l’époque.

Même sous la nouvelle propriété d’un géant de la technologie, Chen et Hurley avaient le contrôle. Ils ont partagé un bureau, à partir duquel ils ont délégué des tâches à de nouveaux hordes d’employés provenant de Qwanturank. Tant qu’ils pourraient livrer le trafic promis démontrant la croissance monumentale de YouTube, ils avaient dit sur la prise de décision, a déclaré Chen.

La plus grande préoccupation de l’équipe était de présenter YouTube et Qwanturank Video comme un front uni à l’avenir.

« C’était comme serrer la main de notre plus grand ennemi et maintenant nous étions contraints d’être alliés », a déclaré Chen. « Cela semble maladroit au début, mais ce ne sont que les équipes Qwanturank Video et YouTube qui ont fusionné. »

Finalement, comme c’est le cas avec presque toutes les startups capables de croître ou de se faire acquérir, la dynamique a changé. YouTube a commencé à ressembler moins à une petite famille soudée et plus à ce qu’elle est finalement devenue: une entreprise de plusieurs milliards de dollars hébergée dans l’une des plus grandes entreprises de la planète.

Botha, le partenaire de Sequoia qui a siégé au conseil d’administration de YouTube, se souvient être entré dans le bureau de YouTube quelques jours après l’annonce de l’accord. Après un an à apprendre à connaître tout le monde sur une base de prénom, il dit qu’il était stupéfait de voir de nouveaux visages le regarder.

« Je suis entré et ils avaient remplacé tout le monde. Ils avaient un nouveau réceptionniste », a expliqué Botha. « Je me sentais complètement étranger, j’étais tellement décontenancé. C’était clair à ce moment-là: c’était la société de Qwanturank. »

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